Read More

City of Glass

Along a twelve hundred meter stretch of Amsterdam’s southern ring road, a business park is being developed, Zuidas (South Axis), the Netherlands’ new prime business location. Billboards of building companies with promising presentations of what the near future has on offer stand amongst the ghostly lit cement skeletons of newly constructed office towers.

Read More

Hoe de politiek verdween uit Nederland

“We brengen democratie in de hele wereld, maar zelf leven we onder een dictatuur…. puur winstbejag”, zegt een oude, rijzige man snoevend.
 Het is herfst 2006, een druilerige dag. Buiten regent het, binnen heerst cynisme. We bevinden ons op een inspraakavond in de Meervaart te Osdorp, waar de herstructurering van de Amsterdamse Westelijke Tuinsteden op de agenda staat. Wie een constructieve dialoog verwacht tussen bewoners en bestuurders heeft waarschijnlijk nog nooit zo’n avond bijgewoond: een zorgvuldig ritueel van pappen en nathouden. Als een golf die gewoon is zich kapot te slaan tegen een onbeweeglijke kust om daarna teleurgesteld af te druipen, zo botst de woede van bewoners op de ontwijkende rationaliteit van bestuurders: “dat zullen we zeker meenemen, mevrouw”.

Read More

Retracing the Garden City

For almost fifteen years now, the area to the west of Amsterdam’s ring road has been subject to large-scale redevelopment, in what is considered to be Europe’s biggest urban renewal program. The district called the Westelijke Tuinsteden (Western Garden Cities) has been built on the basis of the modernist General Expansion Plan of Cornelis van Eesteren. Presented as an advanced, modern living environment for the new Man, the area’s reputation has long been in decline. It’s image changed into that of a backward neighborhood, a ‘concentration area’ marked by segregation and social issues. The architecture has generally been seen as intrinsic to these problems, leading to the present large-scale demolition. Though officially the renewal program is supposed to protect the Garden City qualities of the area, in reality the restructuring lacks any coherent vision of what that would mean. Ironically, some of the same mistakes of the modernists planners are now being repeated, most notably the fixation on form in stead of the social use of space. This essay traces the origins of the ideas behind the planning of the Western Garden Cities, to see whether some of these can be salvaged and put to use again in the 21st century.